El Gran Combo de Puerto Rico y sus 55 años en Salsa

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El Gran Combo de Puerto Rico fue fundado por Rafael Ithier en mayo de 1962, quien sigue siendo el pianista de la orquesta y su director musical. El combo surge tras la ruptura del Combo de Rafael Cortijo en 1962, agrupación de la que era parte Rafael Ithier. En esa ocasión varios ex integrantes se reunieron con el empresario Rafael Álvarez Guedes con el propósito de formar un grupo musical que acompañaría al cantante dominicano Joseíto Mateo en una grabación para el sello Gema. El disco, producido bajo el título de “Menéame los mangos”, contó con la participación Rafael Ithier, Eddie Pérez, Héctor Santos, Kito Vélez, Martín Quiñones, Miguel Cruz y Roberto Rohena. La agrupación, bautizada entonces por Alvarez Guedes como “El Gran Combo” se reunió nuevamente para sentar las bases de lo que sería una de las orquestas de más prestigio en el ámbito nacional e internacional.

Tras un comienzo tormentoso, la calidad de sus músicos les abrió puertas en la emisora WIAC donde iniciaron un programa radial junto a Fidel Cabrera. Poco a poco se fueron dando a conocer en los hogares puertorriqueños y el 26 de mayo de ese año hicieron su primera presentación pública en el salón Rock and Roll de Bayamón. Luego pasaron a WKAQ con Turín Llamas, donde se fraguó su debut ante las cámaras de televisión en “La Taberna India”. Posteriormente debutan en el Hotel La Concha, casualmente alternando en un baile homenaje en honor a Rafael Cortijo.

Luego de esta actividad el cantante Chiqui Rivera salió del grupo y Sammy Ayala recomendó para sustituirlo un joven de Trastallares de nombre Junior Montañez. En su debut, a través de WKAQ, el cantante interpretó un número de Bobby Capó que impresionó a varios de los presentes, entre ellos a Felipe “La Voz” Rodríguez, quien le indicó que habían muchos ‘Juniors’ en el ambiente y que debía cambiarse el nombre por “Andy”. A partir de entonces y durante los próximos 15 años, Andy Montañez, habría de convertirse en un mimado del público latinoamericano. Luego regresó Roberto Rohena y permaneció con el Combo durante siete años, cuando finalmente lo abandona para fundar su Apolo Sound.

Al año siguiente se presentaron por primera vez en la ciudad de Nueva York, donde cosecharon éxitos rotundos en las más prestigiosas tarimas de baile, entre ellas, el Palladium Ball Room, el Bronx Casino, el Manhattan Center y El Caborrojeño. De ahí les abrieron las puertas otras ciudades internacionales, entre ellas Curazao, Panamá, Santo Domingo, y luego Venezuela, Colombia y el resto del continente americano, donde sus números alcanzaron el tope de las listas de los más escuchados. Durante esa época cosecharon tantos admiradores, que muy pronto habrían de lograr un contrato de exclusividad para la televisión boricua en “El Show de las 12”, bajo la producción de Paquito Cordero.

El Gran Combo celebró sus 50 años el 11 de noviembre de 2012.

El 9 de agosto de 2013 el saxofonista y miembro fundador del grupo Eddie “La Bala” Perez fallece luego de sufrir amputación de sus piernas y serias complicaciones de salud. Es sustituido por Virgil Rivera.

El 12 de diciembre de 2014 su cantante principal Charlie Aponte anuncia su retiro por razones personales después de cantar con la Orquesta desde 1973. Su última presentación fue el 30 de diciembre de 2014 en Cali Colombia.

El 24 de enero de 2015 Anthony Garcia es seleccionado para sustituir a Charlie Aponte.

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